PLUTÓN: El planeta que solo reino durante 76 años

Esta historia comenzó el 18 de febrero de 1930 en Arizona, cuando el joven astrónomo del observatorio Lowell, Clyde W. Tombaugh, escrutaba minuciosamente placas fotográficas del cielo en busca de nuevos objetos celestes.

Clyde W. Tombaugh

izda. – Clyde Tombaugh junto a un telescopio de su propia construcción
dcha. – Observatorio Lowell

Unos años antes, entre 1905 y 1915, Percival Lowell buscó un supuesto planeta más allá de la órbita de los ocho conocidos hasta ese momento, este debía ser el responsable de las discrepancias orbitales observadas en los movimientos de Urano y Neptuno. Hoy sabemos que estos cálculos eran erróneos, sin embargo, cuando Clyde Tombaugh descubrió el objeto que hoy conocemos como Plutón, rápidamente se le asigno la categoría de planeta. En realidad, de existir las anomalías orbitales que Lowell utilizaba como argumento para la búsqueda, la masa y características de la orbita de Plutón jamás podrían haberlas justificado.

Así y todo, a partir de ese momento Clyde Tombaugh, a la edad de 24 años, fue catapultado a la historia de la ciencia como el descubridor del noveno planeta del Sistema Solar (SS). Una suerte que hizo que a partir de ese momento todos los libros de texto reflejaran esta ampliación de nuestro entorno planetario y a él como el responsable.

Imagen de Plutón y Caronte

Imagen de Plutón y Caronte

Pero Plutón siempre ha sido un “extraño” planeta. La singularidad de su órbita, su masa y su relación rotacional con su “satélite” Caronte, han planteado numerosas dudas acerca de su naturaleza planetaria. Estas se han ido reforzando en los últimos tiempos con el descubrimiento de nuevos cuerpos más allá de la órbita de Plutón, con características similares a él.

Mapa de la superficie de Plutón (HST)

La definición y categorización física de estos descubrimientos, ha sido el principal motivo para que las más elevadas instancias científicas, hallan visto la necesidad de revisar la cuestión en la XXVI Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (IAU), celebrada en la ciudad de Praga del 14 al de 25 de agosto de 2006. En ella las diferentes posturas (y países) se han enfrentado en singular combate, con el objeto de “clarificar” el concepto de planeta, y en consecuencia, quien es, y quien no es.

A partir de ahora para que un cuerpo de nuestro SS sea considerado planeta deberá cumplir que:

  1. Debe tener la masa suficiente para que la fuerza de la gravedad le de forma esférica.
  2. Debe orbitar el Sol.
  3. Debe haber limpiado la región cercana a su orbita de otros objetos comparables en tamaño o masa.

Como consecuencia los nuevos planetas del SS serán los de siempre menos uno, Plutón, que pasa a engrosar la nueva categoría de “Planeta Enano” o “Transneptuniano”, y será el representante de una nueva clase conocida como plutónidos o plutones. Con ello tendremos dos términos excluyentes:

Planetas – Mercurio, Venus, La Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno.
Planetas Enanos – Plutón, Ceres, y 2003 UB313 (denominación provisional)

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Gráfico de la nueva reordenacion del Sistema Solar

Cabe preguntarse si todo esto es aplicable a los planetas pertenecientes a otros sistemas solares. En principio parece que no, pues la resolución solo incumbe a nuestro Sol y su cortejo. Otros sistemas planetarios más “alienígenas” se merecerán, como mínimo, un par de reuniones más, eso si aderezadas con abundante Cerveza Romulana.

Mientras tanto, tenemos la sensación de estar asistiendo a un hecho histórico: Plutón ya no es planeta como nos enseñaron en la escuela. Los medios de comunicación vocean el destronamiento a los cuatro vientos, la mas de las veces, confundiendo mas que aclarando. Y los astrólogos a buen seguro preparan sus banales estrategias argumentales.

Pero para los astrónomos amateur, Plutón a 30 unidades astronómicas del Sol y una magnitud visual de 14, siempre seguirá siendo un reto localizarlo entre las estrellas. Y no nos equivoquemos, a partir de ahora su búsqueda va a ser mas emocionante, a fin de cuentas, no todos los días se puede observar un auténtico objeto transneptuniano de sólo 2275 Km de diámetro. ¡Suerte en la búsqueda!.

Imagen telescópica de Plutón desde la superficie terrestre

Imagen telescópica de Plutón desde la superficie terrestre

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