Subida al Radiotelescopio de Sierra Nevada

Es común y clásica la imagen del astrónomo pegado al ocular al abrigo de una cúpula semiesférica perdida en la quietud de una noche oscura, en la que el Universo se despliega ante las lentes de un potente telescopio óptico, y la verdad es esto ha sido habitual hasta casi la segunda mitad del siglo XX, sin embargo, la astronomía moderna no se ajusta demasiado a esta iconografía. Los telescopios ópticos clásicos solo son capaces de ver en una reducida porción del espectro, solo en las últimas décadas, y con el auxilio de sistemas de filtrado y sofisticada tecnología, han ampliado su visión a regiones a ambos lados de lo que conocemos como luz visible, que es la que percibe el ojo humano. Así y todo, la astronomía óptica únicamente tiene acceso a una porción relativamente pequeña de lo que la naturaleza puede contarnos, ya que son ingentes los fenómenos y objetos que solo se dejan “ver” en longitudes de onda fuera de la franja del visible.

La Radioastronomía, que dio sus primeros pasos a principios de los años 30 del siglo pasado, ha desentrañado un Universo diferente al que estábamos acostumbrados por las observaciones ópticas. Con ella somos capaces de observar los objetos y fenómenos astrofísicos a partir de su emisión de radiación electromagnética en la región espectral correspondiente a las ondas de radio, que tienen una longitud mayor que la luz visible. Para ello se utilizan radiotelescopios, que generalmente son grandes antenas de tipo parabólico, aunque no exclusivamente, que amplifican y muestran una lectura de las ondas emitidas en regiones concretas del cielo. Grandes fuentes de emisión de este tipo son los núcleos de galaxias activas, los pulsars, la radiación de fondo de microondas y los remanentes de supernovas, con una gran incidencia en el estudio de procesos como la formación estelar e importantes cuestiones de naturaleza cosmológica.

Un tipo especial de observaciones radioastronómicas, son la que se centran en longitudes milimétricas, para el estudio de materia relativamente fría, como gas y polvo interestelar con importante incidencia en el conocimiento del Sistema Solar, discos protoplanetarios, la Vía Láctea y otras galaxias.

De esta categoría son los observatorios internacionales dirigidos por el Instituto de Radioastronomía Milimétrica (IRAM): el interferómetro de seis antenas situado en Plateau de Bure a 2.550 m de altitud en los Alpes franceses, y el radiotelescopio de plato único de 30 m de diámetro situado a 2850 m de altitud en Sierra Nevada (Granada, España). Su localización a gran altura no es casual, ya que se busca eliminar una parte importante de la absorción producida por el vapor de agua presente en la atmósfera.

Detalle del secundario

Ya que uno de estos radiotelescopios está situado en Granada, la Sociedad Astronómica Granadina (SAG) organizo una visita, para que sus miembros pudieran conocer de primera mano las instalaciones y trabajos que allí se realizan. No era la primera vez que la SAG subía a dicho emplazamiento, pero sí que hacía bastante tiempo desde la última ocasión, con lo que muchos nuevos socios no conocían el observatorio. Además, una excursión de este tipo tiene el aliciente añadido de poder disfrutar de los impresionantes paisajes de Sierra Nevada, en este caso, antes de que llegaran las primeras nieves invernales.

Interior del radiotelescopio e instalaciones

El grupo y el entorno de Sierra Nevada

El observatorio óptico del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA) visto desde el radiotelescopio del IRAM


El observatorio astronómico de Mojón del Trigo desde el IRAM

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(Todas las fotografias de este artículo han sido realizadas A. Porcel)
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