Marte y el misterio del agua

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Carter Garni, se aprecian largas vetas que apoyan la hipótesis del agua que fluye estacionalmente. La imagen fue producida mediante la creación de un modelo de ordenador 3D de la zona, basándose en la información estérea de dos observaciones HiRISE. La dimensión vertical es exagerada por un factor de 1,5 en comparación con las dimensiones horizontales. La imagen fue tomada el 12 de marzo de 2013 a 11,5 grados de latitud sur, 290,3 grados de longitud este. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizona

Siempre ha sido común la idea de que Marte es un mundo que comparte muchas cosas con la Tierra, el concepto general es que en sus inicios este planeta tuvo, en no pocos aspectos, grandes similitudes con el nuestro, sin embargo, su estado actual es algo así como una Tierra degradada, quizás un avance de nuestro propio futuro geológico y biológico.

Por ello Marte nos interesa tanto, no solo es un posible hábitat futuro para colonias humanas, sino que nos puede decir mucho sobre como actúa la evolución natural a escala planetaria, y esto hoy en día, en las que tenemos evidencias de cambios y alteraciones en la delgada capa gaseosa que nos cobija, es de sumo interés.

En Marte buscamos rastros de actividad biológica, similitudes geológicas con la Tierra, como es y se comporta su tenue atmósfera, procesos químicos a escala local y global, como han funcionado los mecanismos erosivos, etc. Queremos reconstruir su historia para comprender su presente. Y entre todas estas incógnitas una siempre ha sido de especial prioridad: el agua.

¿Existe actualmente agua en Marte?. La idea, casi unánime, es que en el pasado pudo contener un gran océano que cubrió parte de su superficie, sin embargo, su aspecto actual difiere mucho de esta imagen, Marte es como un desierto de Atacama a escala planetaria. La pregunta obvia es, ¿que ha sido de toda esa agua?, ¿sigue presente en algún lugar y bajo condiciones que no la hacen detectable en un “primer vistazo”?.

Pues bien, el pasado 28 de septiembre, la NASA anunció el hallazgo de fuertes evidencias, al menos las mas sólidas hasta ahora, de la existencia de agua líquida que fluye intermitentemente por la superficie de Marte. Esta noticia la hizo pública mediante las habituales ruedas de prensa que esta agencia espacial organiza para dar a conocer importantes descubrimientos (algunos no tanto, pero este si). Según palabras de John Grunsfeld, astronauta y socio administrador del Directorio de Misiones de Ciencia de la NASA, “Nuestra misión en Marte ha sido la de seguir el agua… y este es un avance significativo, ya que parece confirmar que el agua -aunque salobre- fluye hoy en la superficie de Marte”, por otro lado, Michael Meyer, jefe científico del programa de exploración marciana de la NASA, aseguró que “Han sido necesarias múltiples misiones durante varios años para resolver este misterio y ahora sabemos que hay agua líquida en la superficie de este frío y desértico planeta… parece que cuanto más estudiamos Marte, más aprendemos de cómo la vida podría sustentarse aquí y dónde hay recursos para sustentarla en el futuro”

Los datos que justifican estas afirmaciones han sido proporcionados por el espectrómetro CRISM, instrumento que permite identificar los minerales y otros compuestos que hay en la superficie marciana, de la sonda MRO. La clave: la detección de firmas minerales de hidratos, probablemente una mezcla de perclorato de magnesio, clorato de magnesio y perclorato de sodio, en varios lugares que presentan laderas empinadas, en las que previamente se habían observado misteriosas vetas oscuras que desaprecian temporalmente.

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Rayas oscuras y estrechas de 100 metros de longitud, llamadas “líneas oscuras recurrentes de pendiente”, en las laderas del cráter Hale, que pueden ser la prueba de agua que fluye hacia abajo. La imagen en falso color, es un modelado digital del terreno con una exageración vertical de 1.5, muestra zonas azules que delatan la presencia de piroxeno. Créditos: NASA / JPL / University of Arizona

Durante las estaciones cálidas marcianas, cuando las temperaturas suben por encima de los 10 grados Fahrenheit, unas sombras alargadas se hacen visibles y desaparecen en las estaciones frías. El equipo de investigadores de la NASA afirma que esto se debe a que hemos encontrado, con una alta probabilidad, flujos de agua líquida en forma de salmuera, que es agua con una gran concentración de sales disueltas, en los cráteres Palikir, Hale y Horowitz y el Coprates Chasma situados en el hemisferio sur de Marte.

Las sales hidratadas permiten que el agua permanezca líquida a temperaturas muy bajas (hasta -70º), y un estudio previo del equipo científico responsable del Curiosity apunta a que en el cráter Gale se puede formar agua líquida gracias a sales conocidas como percloratos. Teniendo en cuenta todo esto, se afirma que los flujos de agua se producirán principalmente a poca profundidad por el subsuelo, y solo una pequeña parte aflorara a la superficie marciana formando los surcos que se han observado, aunque quizás estos solo sean terreno oscurecido por la humedad, en cualquier caso, la hipótesis de la existencia en la actualidad de agua líquida en Marte parece ser muy sólida.

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Imagen del cráter Horowitz en las que se aprecian las vetas oscuras que “fluyen” actualmente por su ladera con una longitud aproximada a las de un campo de fútbol. Es un modelo digital 3D del terreno con una exageración vertical de 1.5 de la imagen tomada el 21 de octubre de 2007, a 32 grados de latitud sur, 141 grados longitud este. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizona

La detección de percloratos en la superficie marciana no es nueva, la firma de estas sales ya fue detecta por las misiones Viking en la década de los 70 del siglo pasado, sin embargo, esta es la primera vez que se detectan en su forma hidratada y desde la órbita marciana.

A la luz de este nuevo escenario, más bien una confirmación de lo que ya se intuía, se puede decir que Marte está geológicamente activo, al menos con una actividad acuosa responsable de estas corrientes de agua. Este planeta está resultando ser menos seco de lo que pensábamos, y esto puede tener implicaciones para una futura colonización humana, y como no, para la búsqueda de vida fuera de la Tierra.

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Flujos en el cráter Horowitz en la estación cálida

Más imágenes

Para ampliar información

La Nasa confirma la existencia en la actualidad de flujos de agua en Marte
https://www.nasa.gov/press-release/nasa-confirms-evidence-that-liquid-water-flows-on-today-s-mars

Sobre el cráter Hale
https://www.nasa.gov/image-feature/jpl/pia19916/recurring-lineae-on-slopes-at-hale-crater-mars

Sobre el cráter Garni
https://www.nasa.gov/image-feature/jpl/pia19917/dark-recurring-streaks-on-walls-of-garni-crater

Sobre el cráter Horowitz
https://www.nasa.gov/image-feature/jpl/pia19918/recurring-lineae-on-slopes-at-horowitz-crater

Animación de los flujos temporales en el cráter Hale
https://www.youtube.com/watch?t=1&v=MDb3UZPoTpc

 

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