El radiotelescopio de Arecibo será desmantelado

RADIOTELESCOPIO DE ARECIBO (National Astronomy and Ionosphere Center - NAIC)

Radiotelescopio de Arecibo

El 1 de diciembre de 2020, pocos días después de publicar este artículo,
la plataforma de 900 toneladas que cuelga sobre el plato del radiotelescopio,
ha colapsado completamente.
 (Vídeo, Img. 1, 2)

 

El 1 de noviembre de 1963 se inauguraba el radiotelescopio de Arecibo, que fue durante mucho tiempo el mayor radiotelescopio construido con un diámetro de 305 metros. Esta instalación, cuya denominación oficial es “National Astronomy and Ionosphere Center” (NAIC), siempre ha sido bastante mediática, no solo por sus colosales dimensiones, sino también por estar implicado en programas como la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI) y su utilización icónica en el cine. Pero un comunicado de este mes de noviembre de la Fundación Nacional de Ciencias de los Estados Unidos (NSF) informó del inminente desmantelamiento del observatorio, tras casi 60 años de operaciones.

Ya a finales de 2017 se temió que el radiotelescopio quedara seriamente dañado por la llegada del ciclón tropical María al Caribe. Días antes de que este asolara la isla de Puerto Rico, los responsables del observatorio comenzaron a preparar las instalaciones, que tras su paso las dejo incomunicadas con el exterior durante más de un día. La evaluación posterior fue que varios instrumentos sufrieron graves daños por la caída de escombros, aunque el enorme plato de la antena no quedo muy afectado. El radiotelescopio podía seguir operando, no obstante, esto empeoraba los problemas de financiación que el observatorio arrastraba desde hacía tiempo.

Pero ha sido en 2020 cuando la situación se ha precipitado. En agosto uno de los 18 cables que mantienen la plataforma que alberga los receptores y el radar, se desplomo sobre el plato principal causándole un corte de 30,5 metros. Hacía poco que por allí paso la tormenta tropical Isaías, y no quedó claro si esta fue la causa o el deterioro debido al envejecimiento de los materiales. Los daños también afectaron a varios paneles del domo gregoriano y la plataforma para acceder a este. Para su reparación la NSF solicitó un cable de repuesto, pero antes de comenzar su sustitución, el 6 de noviembre, un segundo cable se desploma, causando mayores daños. La plataforma colgante queda solo unida por un cable auxiliar y varios secundarios, que según un análisis de la Universidad Central de Florida son inestables y no están en buen estado. Visto lo visto, la NSF decide que el radiotelescopio es irrecuperable y debe ser desmantelado para evitar una falla catastrófica, ya que existe un riesgo considerable para la seguridad de los trabajadores, personal del centro y visitantes. El proceso se hará de forma controlada con la ayuda de imágenes en alta resolución realizadas por drones.

Sobre el radiotelescopio

Durante sus primeros 45 años este radiotelescopio estuvo administrado por la Universidad de Cornell en cooperación con la Fundación Nacional de Ciencia, pero en octubre de 2011 paso a ser administrado por la Universidad metropolitana (UMET), la SRI International y The Universities Space Research Association (USRA).

Dado el gran diámetro de este radiotelescopio, 305 metros, se optó por construirlo en una gran depresión natural localizada en Arecibo, un municipio al norte de la isla de Puerto Rico. La antena principal está formada por un total de 40.000 paneles individuales de 1×2 metros, soportados por un entramado de cables de acero.

La antena reflectora es fija, ya que es muy difícil operar con una estructura móvil de esas dimensiones. Esto condiciona su forma, que es “esférica” para facilitar que el receptor se sitúe en el punto focal óptimo en función de la zona del cielo apuntada. La plataforma que alberga el receptor, con un peso de 900 toneladas, se sitúa a 150 metros de altura mediante 18 cables sujetos a tres torres de hormigón de 80,8 metros de altura dos de ellas, y 111,25 metros la tercera.

La plataforma tiene una estructura en forma de arco giratorio de 93 metros de longitud, sobre la que se sitúa la antena de recepción, los reflectores secundarios y los terciarios. Esta configuración permite observar el cielo en un cono de 40 grados alrededor del cenit local, y dado que la localización del observatorio es cercana al ecuador, todos los planetas del Sistema Solar están a su alcance en diferentes momentos.

A lo largo de su vida ha tenido varias modificaciones para mejorar su rendimiento. Las más significativas han sido en 1974, que se añadió una superficie de alta precisión al reflector, y en 1997, que se instaló un transmisor más potente y una pantalla metálica perimetral para protegerlo de la radiación terrestre.

Legado

El radiotelescopio de Arecibo inicialmente fue concebido para realizar observaciones ionosféricas, pero pronto se vio que este concepto era muy limitado, pues existían otras áreas de estudio potencialmente interesantes para una instalación de estas características. Por ello se modificó su diseño original permitiendo apuntar a diferentes zonas del cielo y poder abordar observaciones planetarias y radioastronómicas en un sentido más amplio.

Durante su vida operativa ha realizado importantes aportaciones entre las que se puede destacar la determinación en 1964 del periodo orbital de 59 días de Mercurio, el descubrimiento del púlsar PSR B1257+12 en 1990, lo que posteriormente condujo al histórico descubrimiento de los primeros exoplanetas detectados. Con él también se han realizado trabajos pioneros en el campo de los asteroides cercanos a la Tierra o sobre los desconcertantes “estallidos rápidos de radio“. En su lado menos conocido, también ha estado implicado en actividades relacionadas con la inteligencia militar.

Pero seguramente este observatorio pasará a la historia por ser el primer ingenio humano, que de forma intencionada, envió un mensaje codificado a las estrellas. El 16 de noviembre de 1974 desde Arecibo se emite una señal de radio hacia el cúmulo globular M13 en la constelación de Hércules a 25.000 años luz de la Tierra. El diseño del mensaje es de Frank Drake y Carl Sagan entre otros, y contiene información sobre la localización de nuestro sistema solar, la Tierra y nosotros, los humanos.

Viñeta humorística a propósito del desmantelamiento del radiotelescopio de Arecibo. Cortesía de Jesús Carmona (@JesCarmons)

Viñeta humorística del desmantelamiento del radiotelescopio (Cortesía de Jesús Carmona @JesCarmons)

Son numerosas las películas en las que este observatorio aparece, aunque solo en “Contact(1) está asociado a la búsqueda de inteligencia extraterrestre, donde la protagonista, Ellie Arroway, es una inquieta astrofísica que se entrega en cuerpo y alma a la búsqueda de señales inteligentes procedentes del espacio. Su empeño ejemplifica lo que hasta hoy ha sido el programa SETI (Search for extraterrestrial intelligence), y de hecho, durante mucho tiempo las escuchas SETI han sido realizadas desde este observatorio

Tras su desmantelamiento no sabemos si será sustituido por otra instalación que cubra las capacidades que esta tiene, o incluso las mejore. Actualmente solo (2) el “Telescopio esférico de quinientos metros de apertura” (FAST), construido en China y que comenzó a operar en 2016 (aún está en fase de pruebas), es el candidato a cubrir el hueco que el radiotelescopio de Arecibo deja.

Del Radiotelescopio de Arecibo ya solo nos quedará el recuerdo de su silueta incrustada en el verde y boscoso paisaje del norte de Puerto Rico… una evocación de lejanos ecos de radio y de “mensajes de mundos distantes”.

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(1) Versión cinematográfica (1997) de la novela del mismo nombre de Carl Sagan.
(2) Hay otra instalación radioastronómica, RATAN-600, perteneciente al Observatorio Astrofísico Especial de la Academia de Ciencias de Rusia y localizada en la región rusa del Gran Cáucaso, pero por sus características físicas y operacionales difiere con el  diseño del radiotelescopio de Arecibo y FAST.
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ALGUNOS ENLACES
Audio del mensaje de Arecivo a M13
El observatorio de Arecibo desde el espacio
Street View en Google Maps

 

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ALGUNOS VÍDEOS

El Observatorio de Arecivo desde un drone

El radiotelescopio con más funciones en el mundo

Secuencias de la película Contact en donde aparece el Observatorio de Arecibo

Un comentario en “El radiotelescopio de Arecibo será desmantelado

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