Cometa 17P/Holmes

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Foto 1 – El cometa 17P/Holmes expuesto para captar el halo verdoso con lo que el núcleo queda algo sobreexpuesto. Canon 350, exposición de 303″ (Foto J.Cano, A.Porcel)

El pasado 24 de octubre, el cometa 17P/Holmes, “un viejo conocido”, como ha sido definido por algunos titulares, incrementó su brillo en mas de 500.000 veces, pasando de magnitud 17 a menos de 3 en tan solo unas horas. Este comportamiento poco usual, ha sorprendido tanto por la magnitud del cambio como por la corta escala temporal en que se ha producido. El primer reporte fue realizado por Juan Antonio Henríquez Santana, un astrónomo amateur de Tenerife, quien tras alertar del espectacular incremento de brillo, hizo que en pocas horas telescopios de todo el mundo apuntaran hacia el cometa.

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Gráfico 1 – Curva de luz del 17P/Holmes (Fuente)

Con un periodo orbital de unos 7 años el 17P/Holmes se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter, y puede ser localizado actualmente en Perseo, de hecho sorprende el inusual aspecto de esta constelación debido a la nueva estrella visible a simple vista. Durante los primeros días del aumento de brillo la Luna fue un inconveniente para su observación, así y todo, su gran luminosidad lo ha hecho fácil de localizar, con un aspecto de estrella desenfocada, que ha aumentado en pocos días hasta convertirse en uno de los objetos visibles más extensos del Sistema Solar.

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Foto 2 – El 17P/Holmes donde se aprecia el halo verdoso y la parte central de la coma menos sobreexpuesta que en la foto 1. En el halo exterior podemos apreciar diversas zonas de densidad. Nikon D50, exposición 165″ (Foto J.Cano, A.Porcel)
 

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Foto 3 – Imagen de solo 65 segundos para mostrar estructuras internas de la coma. Canon 350D (Foto J.Cano, A.Porcel)
 

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Foto 4 – Ampliación de la coma sobre la imagen anterior (Foto J.Cano, A.Porcel)

Su aspecto globular es debido a su posición respecto del Sol y la Tierra, que hace que la cola, provocada por la interacción con las partículas del viento solar, quede oculta tras la enorme coma del cometa, apareciendo como una esfera de gas con un núcleo ligeramente descentrado. Este descentramiento es síntoma de la asimetría propia de las eyecciones de gas y polvo que dan la forma característica a los cometas. Aunque en los últimos días la cola ha comenzado a ser visible, y es de esperar que esta se incremente conforme la geometría orbital varíe. No obstante, hay que tener en cuenta que la actividad del cometa se va reduciendo, factor que limita el desarrollo de la cola.

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Foto 5 y 6 – El 17P/Holmes en dos paletas de color diferentes para mostrar la concentración asimétrica de gas y polvo en el extremo superior derecho, indicativa de la dirección de la cola ocultada tras la coma. Nikon D50, exposición 160″ . (Foto J.Cano, A.Porcel)
 

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Foto 7 – Amplición de la coma para resaltar las zonas de brillo que en esta paleta se hacen corresponder con falsos colores para facilitar su identificación. Nikon D50, exposición 160″. (Foto J.Cano, A.Porcel)
 

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Gráfico 2 – Orbita del cometa 17P/Holmes. (Generado con Starry Night Pro 5)

Respecto del inusual incremento de brillo existen numerosas hipótesis. Se apunta a una posible fractura del núcleo, lo que provocaría, entre otros, que gran parte del material en él contenido se volatilizara de forma muy rápida. Otra posible causa puede ser la desaparición total o parcial de la capa más exterior, dejando expuesto a la acción del viento solar material volátil que interaciona por primera vez con este, o en su caso la abertura de cavernas internas que contienen o conectan con zonas de material “virgen” del interior del núcleo. Incluso hay quien apunta a un impacto con un asteroide, pero esto, en principio, parece improbable. Tengamos en cuenta que asociado a su descubrimiento ya se observó un gran incremento de brillo del cometa, por lo que el origen de este aumento de magnitud hace pensar en causas asociadas a la estructura del cometa, y no tanto a factores externos estadisticamente más improbables.

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Foto 8 (composición) – Comparación del tamaño del 17P/Holmes con la nebulosa de Orión. Ambas imágenes fueron realizadas en la madrugada del 2 de noviembre con el mismo equipo para mantener la proporción de la escala. Nikon D50, exposición: cometa 160″, Orión 127″. (Foto J.Cano, A.Porcel)

Al día de hoy, los reportes de magnitud visual muestran un descenso de la luminosidad, por lo que cabe esperar que vaya “apagándose” poco a poco, hasta volver a valores habituales para un cuerpo de estas características.

Sobre las fotografías y la observación

Las fotografías han sido obtenidas en la noche del 1 al 2 de noviembre de 2007. Se ha utilizado una montura ecuatorial alemana motorizada en ambos ejes, con un refractor semiapocromático de 80 mm de diámetro, al cual se la han acoplado las siguientes DSLR: Nikon D50, Canon 350D y Canon 400D. Los tiempos de integración han oscilado desde los 30” para captar la parte mas interna de la coma, hasta 5´ para captar el halo verdoso de la parte más externa.

El lugar de observación ha sido la antigua carretera que conduce de Padul (Granada) a Almuñecar (Granada), más conocida como “Carretera de la Cabra”, km 7 aproximadamente. La noche fue excelente con un seeing entre 7 y 8 y una temperatura de 8ºC, aunque al final de la sesión la humedad ambiente se hizo ostensible, pero siempre a niveles tolerables.

El equipo de observación ha estado integrado por Jesús Cano, Sergio Alonso y Aniceto Porcel.

Breve reseña histórica

El descubrimiento de este cometa se debe al astrónomo londinense E. Holmes en la tarde del 6 de noviembre de 1892 durante una inspección rutinaria por la zona de Andrómeda. Ese día algo extraño llamó su atención. A través de un refractor de 32 cm pudo ver un extenso cuerpo con un núcleo muy brillante. Antes de que las nubes lo ocultaran realizó la primera medición de posición. De inmediato paso los datos al Royal Observatory de Greenwich y otras instituciones inglesas, que en principio mostraron escepticismo, hasta que de forma paralela, los días 8 y 9, T. D. Anderson (Edimburgo, Escocia) y J. E. Davidson (Mackay, Queensland, Australia) respectivamente también reportaron el descubrimiento.

El cometa fue descubierto durante una explosión de brillo que lo hizo visible a simple vista durante la primera mitad de noviembre, decreciendo en magnitud hasta que a mediados de enero de nuevo incrementó su magnitud alcanzando un valor de 8 y una extensión de la coma de 41” de arco. Las últimas mediciones de este paso se hicieron a principios de abril de 1893.

El cometa se perdió después de la aparición de 1906, y no fue redescubierto hasta 1942, aunque de forma no clara. El 16 de julio de 1964 fue nuevamente encontrado utilizando las posiciones reportadas en 1906 y se refino el periodo orbital al que se le dio un valor de 7,35 años y una distancia al perihelio de 2,347 UA.

8 comentarios en “Cometa 17P/Holmes

  1. Excelente artículo, Aniceto, enhorabuena. Es muy interesante ver la evolución del cometa noche tras noche, parece que vamos a tener diversión hasta después de Navidad.

    Me han gustado mucho tus fotos.

  2. Ani, un excelente trabajo de divulgación, como siempre. Especial mención a la composición de la nebulosa de Orión junto al cometa. Muy ilustrativa a la hora de comparar tamaños. Tengo algunos alumnos de bachillerato que ya han preguntado por el cometa. Ya los enviaré por tu blog.

    Un abrazo.

  3. No me extraña que te hayan tenido en cuenta entre los premiados de los “blog”. Me gusta tu trabajo y el tratamiento de las imágenes que realizas que le dan mucho “elegancia” a tus artículos. Enhorabuena por estos trabajo y que sigas en esa línea de divulgación tan importante que sueles realizar fenomenalmente.

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